Qué es, Significado y Concepto

Definición de Variable cefeida

Artículo escrito por Ana S. | Actualizado: octubre 25, 2020

Variable cefeida, tipo de estrella cuya luminosidad varía cíclicamente como resultado de variaciones regulares (pulsaciones) de su tamaño. Son estrellas gigantes o supergigantes y, por tanto, bastante luminosas; son visibles a largas distancias. Sus periodos de pulsación varían aproximadamente entre un día y unos cuatro meses, y sus variaciones de luminosidad pueden ser de 0,5 a 2 magnitudes (esto es, un cambio de luminosidad de entre un 50 y un 600% entre el máximo y el mínimo). Su nombre proviene de su prototipo o estrella representativa, Delta Cefei, que varía entre las magnitudes 3,5 y 4 en 5 días y 9 horas.

La importancia de las cefeidas radica fundamentalmente en que presentan una relación definida entre su luminosidad media y el periodo de pulsación; esta relación fue descubierta en 1912 por la astrónoma estadounidense Henrietta S. Leavitt, y se conoce como relación periodo-luminosidad. Leavitt encontró que la luminosidad de una cefeida aumenta de manera proporcional a su periodo de pulsación. Así, los astrónomos pueden determinar la luminosidad intrínseca de una cefeida simplemente midiendo el periodo de pulsación. La luminosidad aparente de una estrella en el cielo depende de su distancia a la Tierra; comparando esta luminosidad con su luminosidad intrínseca se puede determinar la distancia a la que se encuentra. De este modo, las cefeidas pueden utilizarse como indicadores de distancias tanto dentro como fuera de la Vía Láctea.

Una cefeida varía su luminosidad como consecuencia de alteraciones en su densidad y en su tamaño. Cuando la estrella está más pequeña y compacta, es más opaca; la radiación tiene dificultades para escapar y la estrella se calienta. La presión interior aumenta, y la estrella se expande. Según lo hace, se vuelve más transparente. La radiación se escapa, la cefeida se enfría y la estrella se vuelve más luminosa. Entonces se contrae, y se vuelve más brillante en el proceso. El tamaño de la estrella oscila entre un 5 y un 10%. La mayoría de las estrellas atraviesan estas fases variables hacia el final de sus vidas.

Las investigaciones han mostrado que existen dos tipos de cefeidas. Las más comunes se llaman cefeidas clásicas y las otras, más viejas y débiles, se conocen como estrellas W Virginis. Los dos tipos poseen distintas relaciones periodo-luminosidad.

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