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Qué es, Significado y Concepto

Definición de Caronte (astronomía)

Caronte (astronomía), satélite de Plutón en torno al cual gira a una distancia aproximada de tan solo 19.000 km. Su órbita es circular y paralela al ecuador de Plutón, y tarda 6,4 días terrestres en recorrerla. Caronte fue descubierto en 1978 por el astrónomo estadounidense James Christy, quien bautizó al satélite con el nombre del barquero que, según la mitología griega, transportaba las almas de los muertos hasta las puertas del mundo subterráneo.

Caronte es casi esférico, con un diámetro de unos 1.210 km, lo que equivale aproximadamente a un tercio del diámetro del satélite terrestre, la Luna. Sólo es ligeramente mayor que la mitad de Plutón. Los dos cuerpos giran en torno a un punto, situado entre ambos, que es su centro de masas, y cada uno de ellos le presenta siempre la misma cara al otro. No se conoce la estructura interna de Caronte, pero se cree que está constituido por hielo de agua y rocas.

Ninguna nave espacial ha visitado todavía Plutón y Caronte, de manera que se sabe poco sobre sus superficies. Pero está previsto que en 2015 la sonda New Horizons (Nuevos Horizontes), lanzada por la NASA en enero de 2006, llegue hasta ellos para estudiarlos de cerca. Las imágenes tomadas por el telescopio espacial Hubble en 1994 muestran que Caronte tiene un aspecto más simple que Plutón. Los análisis de la luz reflejada por el satélite muestran que está cubierto por hielo de agua, mientras que Plutón tiene nitrógeno, monóxido de carbono y hielo de metano en su superficie. Caronte parece casi uniformemente gris, mientras que Plutón es rosáceo, presentando zonas oscuras y zonas de contrastes de luz. Caronte podría haberse formado por una acumulación de los materiales más ligeros resultantes de una colisión entre Plutón y otro gran cuerpo del cinturón de Kuiper; pero los científicos no están completamente seguros de ello. Probablemente Caronte no tenga atmósfera propia. La temperatura de su superficie es de unos -220 ºC, un poco menos fría que la de Plutón debido a que este sí posee una tenue atmósfera.

A partir de unas observaciones realizadas con el telescopio espacial Hubble en 2005, los astrónomos descubrieron, más allá de la órbita de Caronte, dos nuevas lunas de Plutón, con diámetros comprendidos entre 60 y 200 km. Recibieron los nombres de Hidra y Nix.

Escrito por : Barcinonense y apasionada de las matemáticas, la astronomía y las ciencias del espacio.

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